Tenby: Belgian resilience on the Welsh coast

Belgian resilience –

Among the many battles that punctuated the Second World War, an important chapter in Belgian military history is too often forgotten: Tenby. After the defeat of the 18 Day Campaign in May 1940, this picturesque village in South Wales nevertheless became the cradle of the rebirth of the Belgian land forces. It is here that the Belgians pulled themselves together to the point of participating in the liberation of Europe in 1944.

Google translation from the French version

Tenby : la résilience belge sur la côte galloise
Tenby: Belgische veerkracht aan de kust van Wales

Parmi les nombreuses batailles qui ont émaillé la Seconde Guerre mondiale, un chapitre important de l’histoire militaire belge est trop souvent oublié : Tenby. Après la défaite de la campagne des 18 jours, en mai 1940, ce village pittoresque du Sud du Pays de Galles est pourtant devenu le berceau de la renaissance des forces terrestres belges. C’est ici que les Belges se sont ressaisis jusqu’à participer à la libération de l’Europe en 1944.

À deux heures de route de Cardiff, la capitale du pays de Galles, se trouve le pittoresque village côtier de Tenby. Ici, les collines verdoyantes se transforment soudain en un littoral aux maisons pastel tandis que flotte, partout… le drapeau tricolore belge.

Non, les Gallois ne célèbrent pas en septembre notre Fête nationale. La raison pour laquelle notre drapeau flotte confraternellement aux côtés de l’Union Jack du Royaume-Uni et du Dragon Gallois remonte à la Seconde Guerre mondiale. Et ce 24 septembre, pour commémorer le lien entre Tenby et la Belgique, le Tenby Memorial Committee a organisé un événement en présence d’une délégation de la Défense.

Submergée

« Le rôle de Tenby a été quelque peu occulté au cours de l’histoire », explique l’ancien Vice-chef de la Défense, le lieutenant-général Marc Thys. « Je veux contribuer à le faire sortir de l’oubli. »

Le général a dévoilé une plaque au centre du village immortalisant le lien entre les deux communautés. « Je n’ai pas entendu parler de ces événements avant de devenir Chef de la Composante Terre », reconnaît-il. « La toute première bannière qui s’est retrouvée dans la poche d’un soldat ici était celle du Bataillon des Chasseurs à Cheval. Le lien entre cette histoire et moi est évident, étant donné mon passé au sein de ce bataillon. De plus, cette bannière deviendra celle de l’escadron de reconnaissance de la future Brigade Piron. »

Dynamo

Les événements dramatiques de mai 1940 ont changé la Belgique à tout jamais. « L’armée belge a été vaincue », explique le colonel Kris Quanten, professeur d’histoire militaire à l’École Royale Militaire. « Mais tous les soldats belges n’ont pas cédé. Une partie des troupes belges s’est jointe à l’opération Dynamo. Si celle-ci visait à récupérer l’armée britannique à Dunkerque, elle offrait également une bouée de sauvetage aux forces belges qui refusaient de céder. »

« La grande question était de savoir ce qu’il adviendrait des troupes belges. Les Britanniques ont décidé de les envoyer dans un coin reculé du pays. Elles se sont finalement retrouvées ici, dans le village de Tenby. Cependant, les soldats belges n’ont pas été livrés à eux-mêmes. Le lieutenant-général Victor van Strydonck de Burkel a pris en charge ce groupe de soldats. »

Le premier bataillon

Tenby devient ainsi un site de transition pour les troupes belges au sol. « Le 1er Bataillon de Fusiliers a été formé sous le commandement de Charles Cumont », explique Kris Quanten. « Les Belges étaient responsables de la formation et de l’entraînement de leurs troupes, car les Britanniques se concentraient sur la bataille d’Angleterre, défendant leur territoire face aux attaques aériennes de la Luftwaffe allemande. »

Le tout premier bataillon a reçu son étendard le 15 février 1941 des mains du Premier ministre belge de l’époque, Hubert Pierlot, qui séjournait à Londres avec son gouvernement en exil. « Cet étendard deviendra plus tard celui de l’actuel Bataillon d’infanterie Libération 5e ligne. C’est également ici, à Tenby, que les bases ont été jetées pour la formation de la Brigade Piron, qui a vu le jour en 1943 et a participé au débarquement en Normandie. »

Un lien durable

Bien qu’habitant le village depuis 25 ans, le tout nouveau maire Dai Morgan n’a, quant à lui, découvert que récemment le lien entre la Belgique et Tenby. « J’ai davantage appris durant cette commémoration sur cette partie de l’histoire qu’au cours des derniers mois. J’ai parlé avec des familles des militaires belges qui ont séjourné ici pour découvrir que des Belges vivent également ici », sourit le maire. « Je veux m’assurer que cette histoire ne se perde pas, qu’elle puisse être transmise aux générations futures. » Avec l’inauguration du buste du lieutenant-général Victor van Strydonck de Burkel au Tenby Museum & Art Gallery, un grand pas a été franchi dans cette direction.

Alors que le défilé commémoratif parcourt les rues de Tenby sous l’œil attentif du public, une brise marine fait joliment flotter les trois drapeaux en harmonie. Un symbole du lien fraternel qui s’est forgé à une époque où tout espoir semblait perdu.

Onder de vele veldslagen die de Tweede Wereldoorlog markeerden, wordt één belangrijk hoofdstuk in de Belgische militaire geschiedenis maar al te vaak vergeten: Tenby.  Na de nederlaag van de 18-daagse veldtocht in mei 1940 werd dit schilderachtige dorpje in Zuid-Wales de bakermat van de wedergeboorte van de Belgische landmacht. Het was hier dat de Belgen zich herpakten om deel te nemen aan de bevrijding van Europa in 1944.

Op twee uur rijden van Cardiff, de hoofdstad van Wales, ligt het pittoreske kustplaatsje Tenby. Hier veranderen de glooiende groene heuvels van Wales plotseling in een kustlijn van pastelkleurige huizen, terwijl overal… de Belgische driekleur wappert.

Nee, de Welshmen vieren onze Nationale Feestdag niet in september. De reden waarom onze vlag zij aan zij wappert met de Union Jack van het Verenigd Koninkrijk en de Welshe Draak gaat terug tot de Tweede Wereldoorlog. En om de band tussen Tenby en België te herdenken, organiseerde het Tenby Memorial Committee op 24 september een evenement dat werd bijgewoond door een delegatie van Defensie.

Ondergesneeuwd

“De geschiedenis van Tenby raakte in de loop van de geschiedenis een beetje ondergesneeuwd,” legt voormalig Vice-chef Defensie, luitenant-generaal Marc Thys uit. “Ik wil helpen om het uit de vergetelheid te halen.”

De generaal onthulde een gedenkplaat in het centrum van het dorp die de band tussen de twee gemeenschappen vereeuwigt. “Ik hoorde pas van deze gebeurtenissen toen ik hoofd van de Landcomponent werd”, geeft generaal Thys toe. “Het allereerste vaandel dat hier terechtkwam in de broekzak van een militair, was er een van het Bataljon Jagers te Paard. De link tussen dit verhaal en mij is evident, gezien mijn verleden bij dit bataljon. Bovendien wordt dit vaandel dat van het verkenningseskadron van de toekomstige Brigade Piron.”

Dynamo

De dramatische gebeurtenissen van mei 1940 veranderden België voorgoed. “Het Belgische leger was verslagen,” vertelt kolonel Kris Quanten, professor militaire geschiedenis aan de Koninklijke Militaire School. “Maar niet alle Belgische soldaten gaven zich gewonnen. Een deel van de Belgische troepen sloot zich aan bij Operatie Dynamo. Operatie Dynamo was bedoeld om het Britse leger bij Duinkerke terug te halen, en bood ook een reddingslijn aan de Belgische troepen die weigerden zich over te geven.”

“De grote vraag was wat er met de Belgische troepen zou gebeuren. De Britten besloten om ze naar een uithoek van het land te sturen. Uiteindelijk kwamen ze hier terecht, in het dorpje Tenby. Maar de Belgische militairen werden niet aan hun lot overgelaten. Luitenant-generaal Victor van Strydonck de Burkel nam de leiding over deze groep militairen.”

Het eerste bataljon

Tenby werd een transitieplaats voor de Belgische grondtroepen. “Het 1ste Bataljon Fuseliers werd opgericht onder het bevel van Charles Cumont”, vertelt Kris Quanten. “De Belgen stonden zelf in voor de opleiding en training van hun troepen omdat de Britten zich concentreerden op de Slag om Engeland en hun grondgebied verdedigden tegen de luchtaanvallen van de Duitse Luftwaffe.”

Het allereerste bataljon ontving zijn vaandel op 15 februari 1941 uit handen van de toenmalige Belgische premier Hubert Pierlot, die met zijn regering in ballingschap in Londen verbleef. “Deze standaard zou later de standaard worden van het huidige infanteriebataljon Bevrijding 5de Linie. Het was ook hier, in Tenby, dat de basis werd gelegd voor de vorming van de Brigade Piron, die in 1943 werd opgericht en deelnam aan de landing in Normandië.”

Een blijvende band

Hoewel hij al 25 jaar in het dorp woont, ontdekte de nieuwbenoemde burgemeester Dai Morgan pas onlangs de link tussen België en Tenby. “Ik heb tijdens deze herdenking meer geleerd over dit stuk geschiedenis dan in de afgelopen maanden. Ik heb gesproken met de families van de Belgische militairen die hier verbleven en heb ontdekt dat er hier ook Belgen wonen”, glimlacht de burgervader. “Ik wil ervoor zorgen dat deze geschiedenis niet verloren gaat, dat ze kan worden doorgegeven aan toekomstige generaties.” Met de inhuldiging van een borstbeeld van luitenant-generaal Victor van Strydonck de Burkel in de Tenby Museum & Art Gallery is een grote stap in die richting gezet.

Terwijl de herdenkingsparade onder het toeziend oog van het publiek door de straten van Tenby trok, liet een zeebriesje de drie vlaggen harmonieus wapperen. Een symbool van de broederlijke band die werd gesmeed in een tijd waarin alle hoop verloren leek.

Source
Beldefnews.mil.be
Original article (in French en in Dutch)
Autor: Rein Van den Bergh
Photos: Rein Van den Bergh