Tenby – Belgian Commemoration on September 24, 2023

Tenby - Commémoration belge le 24 septembre 2023
Tenby - Belgische herdenking op 24 september 2023

Qui de nous connaît Tenby, une petite ville médiévale du Pays de Galles ?

Les historiens britanniques sûrement ! Henri Tudor, comte de Richmond, y est né en 1457 dans le château de Pembroke, situé à quelques kilomètres à l’Ouest de Tenby, et devint Roi d’Angleterre sous le nom d’Henri VII. En se mariant avec Élisabeth d’York, fille du roi Edouard IV, il réunit les deux maisons royales, les Lancastre et les York. Il combina ainsi la rose rouge et la rose blanche de ces deux familles en un seul emblème des Tudor. Son règne permit la restauration de la paix et du pouvoir royal dans un pays affaibli par trente ans de guerre civile. À sa mort en 1509, c’est son fils Henri VIII qui lui succéda. Les Tudor resteront sur le trône d’Angleterre plus d’un siècle, jusqu’à la mort d’Elisabeth Ire, fille d'Henri VIII et de sa deuxième épouse Anne Boleyn. N’ayant pas de descendance, le trône passa alors à son cousin le roi Jacques VI d’Écosse. Ce n’est toutefois pas l’histoire d’Angleterre que je veux évoquer dans cet article.

Tenby se raccroche aussi à l’histoire belge, ce qui est moins connu

Dès fin mai 1940, quelques Belges, n’acceptant pas la défaite militaire de la campagne des dix-huit jours, s’y sont retrouvés. D’autres ont suivi pour former, en ces lieux excentrés de Grande-Bretagne, un embryon d’unité militaire. Les choses ne sont pas faciles au début. La troupe et son cadre sont d’origines disparates. Toutefois un diplomate et un officier général s’y distinguent par leur détermination durant les jours sombres du second semestre de 1940. Le baron Emile de Cartier de Marchienne, ambassadeur à Londres, est à la manoeuvre pour convaincre messieurs De Vleeschauwer, Gutt, Pierlot et Spaak de former un gouvernement à Londres. Un gouvernement belge à quatre ministres sera mis en place fin octobre 1940. Il réussit également à faire reconnaître par le gouvernement britannique les Free Belgian Forces, les militaires belges à Tenby. Ceux-ci y sont placés sous le commandement du lieutenant-général Victor van Strydonck de Burkel, le général de cavalerie victorieux lors d’une charge en 1918 et arrivé à Londres le 25 mai 1940. Ses qualités de chef lui permettront d’organiser cet embryon d’unité, depuis l’accueil des hommes, leur logement et la nourriture, la distribution d’une tenue et des produits d’hygiène, la paye et enfin, à la mi-septembre 1940, les fameux battle dress, casques et fusils. Un bataillon d’infanterie est ainsi créé. Le ministre Gutt vient l’inspecter pour la première fois le 10 octobre 1940. Le 15 février 1941, c’est le gouvernement belge qui vient en visite à Tenby. Le premier ministre Hubert Pierlot remet au 1er bataillon d’infanterie son drapeau. Ensuite, tant l’ambassadeur que le général prendront un peu de recul, l’un devenant conseiller du ministre Spaak et l’autre inspecteur-général des Forces de Terre et de l’Air. L’histoire du renouveau de la Force terrestre belge est en route, avec ses hauts et ses bas. Le général veille au grain. Sa clairvoyance permet de mener une réorganisation du contingent belge avec l’appui des Anglais. Le 12 décembre 1942, la 1st Belgian Group est créée, une brigade mécanisée qui sera nommée plus tard la Brigade Piron, du nom de son commandant. Elle participera aux opérations de 1944 de reconquête et de libération de la Normandie, puis de la Belgique jusqu’aux frontières de l’Allemagne.

Ce rappel historique permet maintenant de situer la récente commémoration belge

Un petit comité belge, le Tenby Memorial Committee (TMC) présidé par le baron Christian Houtart, membre de notre société, œuvre depuis quelques années à raviver la mémoire historique du renouveau ou du sursaut d’une armée belge en exil. Cela ne semble pas facile pour la Force terrestre belge. La documentation est modeste, parfois peu complète ou même erronée, et divise les historiens. Pourtant, d’autres pays ont écrit leur histoire et pour la Force aérienne belge, dans la Royal Air Force (RAF), et la Marine avec la Royal Navy Section belge, celle-ci est déjà bien documentée. Une invitation adressée en avril 2023 par le maire de Tenby au Premier Ministre belge pour l’y accueillir va débloquer la situation. Une délégation officielle militaire belge sera envoyée les 23 et 24 septembre 2023 à Tenby, en réponse à l’invitation. Une trentaine de Belges, famille ou descendants des militaires belges, s’y rendront également par leurs propres moyens. Le maire a donc pu les recevoir tous dans sa ville, pavoisée aux couleurs belges.

Au programme, il y a d’abord une visite au monastère cistercien de Caldey Island (en face de Tenby à quelques encablures) arborant les couleurs belges. Le prieur est … un Belge de Nieuport et il nous en raconte la longue histoire : plus de neuf siècles. Il nous surprend en révélant que le monastère est rattaché à Chimay. Vient ensuite l’inauguration d’un Belgian Corner dans le musée local de la ville. Au soir, le dîner officiel, offert par la Belgique, est présidé par le lieutenant-général aide de camp du Roi Marc Thys, Ir, chef de la délégation officielle.

Le dimanche 24 septembre commence par un service religieux interconfessionnel, chanté dans l’église Saint Mary archipleine et agrémenté du son des trompettes de la musique royale du prince de Galles. Quelques Belges vont y lire des témoignages émouvants. A la fin, le général Thys reçoit des autorités galloises l’octroi de la Freedom of Town, témoignage d’hospitalité envers les Belges. Elle est à partager avec les descendants de ceux qui sont passés par Tenby durant la Seconde Guerre Mondiale. Après le service, la Lord Governor for Dyfed (Wales), le maire de Tenby, 3 officiers généraux britanniques des 3 armées, la délégation officielle militaire belge et les membres du TMC assistent à un défilé militaire et civil local. La British Legion et le drapeau de SERVIO-Belgium ouvrent le défilé, suivi des militaires, les affiliés belges ainsi que des jeunes, cadets et élèves des écoles. Il y a des drapeaux belges partout, aux façades des maisons, dans les magasins et les lieux publics. Les différentes autorités ainsi que le baron Houtart et les représentants des associations patriotiques fleurissent en fin de parade le Cénotaphe de Tenby. Le général Thys y dévoile aussi une plaque commémorative. L’après-midi se termine avec un verre de l’amitié.

En conclusion, nous avons apprécié que deux historiens et un représentant du War Heritage Institute ont fait partie de la délégation officielle. SERVIO-Belgium, la coupole nationale des associations patriotiques belges, est heureuse d’avoir pu accompagner le TMC dans cette renaissance d’un moment d’histoire militaire et remercie les autorités belges de la Défense, la Ministre et le Chef de la Défense, pour l’appui mémoriel très apprécié.

Jacques ROSIERS, Ir
Amiral de division e.r.
Aide de camp honoraire du Roi
Vice-président
Président national de SERVIO-Belgium

Wie van ons kent Tenby, een klein middeleeuws stadje in Wales?

Britse historici in ieder geval wel! Henry Tudor, graaf van Richmond, werd hier in 1457 geboren in Pembroke Castle, een paar kilometer ten westen van Tenby, en werd Koning van Engeland onder de naam Henry VII. Door te trouwen met Elizabeth van York, dochter van koning Edward IV, verenigde hij de twee Koninklijke huizen, Lancaster en York. Zo combineerde hij de rode en witte rozen van deze 2 families in één Tudor embleem. Zijn bewind herstelde de vrede en Koninklijke macht in een land dat verzwakt was door dertig jaar burgeroorlog. Toen hij in 1509 stierf, werd hij opgevolgd door zijn zoon Henry VIII. De Tudors bleven meer dan een eeuw op de Engelse troon, tot de dood van Elizabeth I, dochter van Henry VIII en zijn tweede vrouw Anne Boleyn. Zonder nakomelingen ging de troon over naar haar neef koning James VI van Schotland. Het is echter niet over de geschiedenis van Engeland dat ik het in dit artikel wil hebben.

Tenby is ook verbonden met de Belgische geschiedenis en dat is minder bekend

Eind mei 1940 verzamelen zich daar een aantal Belgen, die de militaire nederlaag van de achttiendaagse veldtocht niet hebben geaccepteerd. Anderen volgen en vormen een embryonale militaire eenheid in deze afgelegen plaats van Groot-Brittannië. In het begin gaat het er niet gemakkelijk aan toe. De troepen en hun kader komen uit verschillende milieus. Een diplomaat en een opperofficier vallen echter op door hun vastberadenheid tijdens de donkere dagen van de tweede helft van 1940. Baron Emile de Cartier de Marchienne, ambassadeur in Londen, staat aan het roer om de heren De Vleeschauwer, Gutt, Pierlot en Spaak te overtuigen om een regering te vormen in Londen. Eind oktober 1940 wordt een Belgische regering van vier ministers geïnstalleerd. Hij slaagt er ook in om de Free Belgian Forces, de Belgische soldaten in Tenby, door de Britse regering te laten erkennen. Ze worden onder het bevel van luitenant-generaal Victor van Strydonck de Burkel geplaatst, de cavaleriegeneraal die in 1918 met een charge de slag had gewonnen en op 25 mei 1940 in Londen is aangekomen. Zijn leidinggevende vaardigheden stellen hem in staat om deze embryonale eenheid te organiseren, van de ontvangst van de mannen, hun huisvesting en voedsel, de distributie van uniformen en hygiëneproducten, soldij en uiteindelijk, midden september 1940, de bekende battle dress, helmen en geweren. Een infanteriebataljon wordt dus gecreëerd. Minister Gutt komt het voor de eerste keer inspecteren op 10 oktober 1940. Op 15 februari 1941 brengt de Belgische regering een bezoek aan Tenby. De eerste minister Hubert Pierlot overhandigt er de vlag aan het 1ste infanteriebataljon. Nadien doen zowel de ambassadeur als de generaal een stap terug: de ene wordt adviseur van minister Spaak en de andere inspecteur-generaal van het leger en de luchtmacht. Het verhaal van de vernieuwing van de Belgische Landmacht is aan de gang, met ups en downs. De generaal houdt een oogje in het zeil. Dankzij zijn vooruitziende blik kan het Belgische contingent met Britse steun worden gereorganiseerd. Op 12 december 1942 wordt de 1st Belgian Group opgericht, een gemechaniseerde brigade die later de Piron Brigade zal worden genoemd, naar haar commandant. De brigade neemt in 1944 deel aan de herovering en bevrijding van Normandië en daarna van België tot aan de Duitse grens.

Met deze historische achtergrond kunnen we nu de recente Belgische herdenking in context plaatsen

Een klein Belgisch comité, het Tenby Memorial Committee (TMC), voorgezeten door Baron Christian Houtart, een lid van onze vereniging, zet zich al enkele jaren in om de historische herinnering aan de heropleving of herleving van een Belgisch leger in ballingschap nieuw leven in te blazen. Dit blijkt niet gemakkelijk te zijn voor de Belgische Landmacht. De documentatie is bescheiden, soms onvolledig of zelfs fout, en verdeelt historici. Andere landen hebben echter hun eigen geschiedenis geschreven en deze van de Belgische luchtmacht, in de Royal Air Force (RAF), en de Marine met de Royal Navy Section belge zijn al goed gedocumenteerd. Een uitnodiging van de burgemeester van Tenby aan de Belgische Premier in april 2023 zal de situatie deblokkeren. In antwoord op de uitnodiging wordt op 23 en 24 september 2023 een officiële Belgische militaire delegatie naar Tenby gestuurd. Een dertigtal Belgen, familieleden of afstammelingen van Belgische militairen, zullen ook op eigen houtje naar Tenby reizen. De burgemeester kan hen dus allemaal verwelkomen in zijn stad, die met de Belgische kleuren is gevlagd.

Bij het begin van het programma staat een bezoek aan het cisterciënzerklooster op Caldey Island (aan de overkant van Tenby) gepland, versierd met de Belgische driekleur. De prior is er… een Belg uit Nieuwpoort en hij vertelt ons alles over de lange geschiedenis van het klooster: meer dan negen eeuwen. Hij verrast ons door te onthullen dat het klooster verbonden is aan Chimay. Nadien volgt de inhuldiging van een Belgian Corner in het plaatselijke museum van de stad. 's Avonds wordt het officiële diner, georganiseerd door België, voorgezeten door Luitenant-generaal Marc Thys, Vleugeladjudant van de koning, Ir, het hoofd van de officiële delegatie.

Zondag 24 september begint met een interkerkelijke kerkdienst, gezongen in de Saint Mary kerk en begeleid door de trompetten van de Prince of Wales' Royal Band. Enkele Belgen lezen ontroerende getuigenissen voor. Aan het einde ontvangt generaal Thys de Freedom of Town oorkonde van de Welshe autoriteiten, een teken van gastvrijheid tegenover de Belgen. Deze zal worden gedeeld met de afstammelingen van hen die tijdens de Tweede Wereldoorlog door Tenby trokken. Na de dienst wonen de Lord Governor for Dyfed (Wales), de burgemeester van Tenby, 3 Britse opperofficieren van de 3 legermachten, de officiële Belgische militaire delegatie en leden van het TMC een lokale militaire en burgerparade bij. De British Legion en de vlag van SERVIO-Belgium openen de parade, gevolgd door de militairen, Belgische leden en jongeren, cadetten en schoolkinderen. Overal hangen Belgische vlaggen, aan de gevels van huizen, in winkels en op openbare plaatsen. Aan het einde van de parade leggen de verschillende autoriteiten, baron Houtart en vertegenwoordigers van de vaderlandslievende verenigingen bloemen bij de Cenotaaf van Tenby. Generaal Thys onthult er ook een gedenkplaat. De middag wordt afgesloten met een gezellige borrel.

Tot slot zijn we verheugd dat twee historici en een vertegenwoordiger van het War Heritage Institute deel uitmaakten van de officiële delegatie. SERVIO-Belgium, de nationale koepel van de Belgische vaderlandslievende verenigingen, is verheugd het TMC te hebben begeleid bij deze heropleving van een moment uit de militaire geschiedenis en dankt de Belgische Defensie overheden, de Minister en de Chef Defensie, voor hun zeer gewaardeerde memoriële steun.

Jacques ROSIERS, Ir
Divisie admiraal b.d.
Ere vleugeladjudant van de Koning
Ondervoorzitter
Nationaal Voorzitter van SERVIO-Belgium